C’est dans la périphérie de Bruxelles, à Anderlecht, que The Coca-Cola Company invente chaque jour les boissons de demain. Derrière la monumentale bouteille Coca-Cola de la porte d’entrée, ce sont en réalité une myriade de marques de boissons qui sont élaborées dans ce laboratoire. En continuant d’innover dans le secteur des softs tout en réduisant leurs teneurs en sucres, le centre R&D rend concret la vision stratégique d’une entreprise multi-boissons. Aux portes de la capitale européenne, rencontre avec celles et ceux qui donnent corps, chaque année, à près de 400 nouvelles inventions !

À première vue, le visiteur pourrait presque se croire dans un de ces grands temples « tech » de la Silicon Valley, aux États-Unis. Deuxième plus grand laboratoire d’innovation de The Coca-Cola Company, le centre de recherche et développement (R&D) d’Anderlecht a pourtant ouvert ses portes il y a une quinzaine d’années seulement. Mais depuis 2000, son activité s’est largement développée, sa taille a quadruplé et près d’1,9 million d’euros ont été investis pour créer une ligne de production pilote pour tous les nouveaux produits.

Une fois franchi le seuil de ces locaux flambant neufs, on est marqué par l’abondante luminosité qui règne ici. « Il était très important pour nous que le site ait suffisamment de fenêtres et de lumière, C’est crucial pour la créativité », explique Rodrigue Theys, Directeur mondial du pôle recherche sur les boissons gazeuses et pour adultes.

Par sa position centrale en Europe, le centre R&D couvre le Vieux Continent, mais aussi le Moyen-Orient, l’Afrique et une partie de l’Asie du Sud – soit un bassin de quelques 2 milliards de consommateurs aux préférences parfois radicalement différentes. C’est pourquoi la diversité culturelle est de mise parmi les 70 experts et scientifiques d’Anderlecht.

La raison d’être de ces équipes ? Tout faire pour fidéliser une nouvelle génération de consommateurs. Pour cela, le laboratoire bruxellois travaille à développer la gamme de boissons distribuées par The Coca-Cola Company en créant de nouveaux produits ou en perfectionnant ceux qui existent déjà. Sont également conçus ici les designs et emballages de demain, à l’image de la nouvelle bouteille « Spirale » de Fanta exportée jusqu’aux États-Unis – une fierté pour Bruxelles ! – ou encore des petits formats qui offrent la portion idéale de boisson.

Laboratoire d’innovation : au cœur de la créativité technologique

Dans les bureaux d’Anderlecht, une zone est entièrement consacrée à la création : c’est l’usine pilote, un véritable laboratoire qui donne matière à quelques 300 à 400 nouvelles inventions chaque année. Pour pénétrer dans ces lieux, il faut bien sûr montrer patte blanche.

Plongez dans les coulisses du laboratoire de Coca-Cola
Le centre R&D de Bruxelles permet de diversifier l’offre de boissons proposées aux consommateurs.

© Julien Dominguez

Au sein de cette « mini usine », comme ils l’appellent, les chercheurs disposent d’un stock de plus de 1 600 saveurs ! Grâce à cet investissement, la quasi-totalité des boissons peuvent désormais être réalisées entre ces murs, y compris les nouveautés préparées à partir de nouveaux ingrédients comme Honest, une boisson bio aux extraits de plantes infusées.

« À partir des mêmes ingrédients, on peut concevoir des recettes très différentes  » Hilde Draye, Responsable du pôle recherche pour les boissons gazeuses

« Au laboratoire comme en cuisine, deux chefs peuvent concevoir des recettes très différentes à partir des mêmes ingrédients, souligne Hilde Draye, Responsable du pôle recherche pour les boissons gazeuses. Autour de la perception des consommateurs, un jeu se crée alors entre les saveurs – plus ou moins fleuries, plus ou moins sucrées… – et les couleurs ». C’est pourquoi Coca-Cola organise de nombreuses études qualitatives ou plus quantitatives, avec des tests pouvant solliciter jusqu’à 500 personnes.

Plongez dans les coulisses du laboratoire de Coca-Cola
Plus de 1 600 saveurs différentes sont conservées au laboratoire bruxellois de Coca-Cola.

© Julien Dominguez

Chez The Coca-Cola Company, le consommateur s’inscrit au cœur de la stratégie d’avenir et le laboratoire bruxellois imagine aujourd’hui les moments de consommation de demain. Du thé, des cafés à emporter, des eaux vitaminées, des softs à teneur réduite en sucres ou sans aucuns sucres – comme le nouveau Coca-Cola zero sucres dont la recette a été imaginée ici. D’ici 2020, les équipes se sont fixé l’objectif de lancer dans ces segments une nouvelle boisson par année. L’ambition affichée ? Faire de The Coca-Cola Company un groupe multi-boissons qui réponde mieux encore aux envies de chacun.
 

Passé la grande bouteille Coca-Cola de la porte d’entrée du laboratoire bruxellois, le visiteur découvre que sont créées ici une myriade de boissons diverses et variées.